por Scott McNutt

PDF Tambien disponible en formato del PDF - Requiere a programa libre Acrobat Reader de Adobe.
Ajustar el tamaño de la letra en la pantalla: + letra más grande | - letra más pequeña
Traducci ón al español: The BilCom Group
inMotion Volume 17 · Issue 5 · September / October 2007: The Growing Trend of Medical Tourism
: Number of Patients Going Overseas for Care Increasing
English Version is available in Library Catalog

Globe, stethiscope, and hand holding passportCornelia Sachs, que es miembro de la Amputee Coalition y tiene una amputación por encima de la rodilla desde 1980, viaja a Suiza para recibir asistencia protésica. ¿Por qué? “Primero y principal, cuenta Sachs por los precios estadounidenses” de la asistencia protésica. Y no es la única. A pesar de la falta de estadísticas sobre la compra de prótesis en el exterior por parte de los ciudadanos estadounidenses, cada vez son más las personas que viajan al exterior para someterse a procedimientos médicos de importancia. Esta creciente tendencia se denomina turismo médico.

En el 2005, el turismo médico atrajo a unos 500.000 estadounidenses aproximadamente, según la Sección del Personal Médico Organizado de la Asociación Médica Estadounidense (AMA, por sus siglas en inglés). Un informe publicado recientemente en The Lancet indica que el turismo médico alcanzó aproximadamente 60 mil millones de dólares en ingresos brutos en el mundo durante el 2006; y los ingresos están creciendo un 20 por ciento por año. Si la participación de los estadounidenses en el comercio del turismo médico también aumenta un 20 por ciento todos los años, en 10 años, cerca de 3,1 millones de ciudadanos de los EE. UU. viajarán al exterior por motivos médicos. Además, es posible que el número de estadounidenses que participan de la industria del turismo médico pueda aumentar a un ritmo significativamente más elevado puesto que 44 millones de estadounidenses no cuentan con seguro médico y algunos millones más cuentan con coberturas médicas insuficientes.

¿Qué hace que la perspectiva de un tratamiento fuera de los Estados Unidos sea atractiva? El costo. Incluso agregando los gastos del viaje, los procedimientos médicos en India, Tailandia, Singapur, Malasia, Costa Rica, México, Brasil, Bélgica o Polonia pueden costar entre un 30 y un 75 por ciento menos que en los EE. UU. Por ejemplo, una cirugía de sustitución de rodilla que podría costar 40.000 dólares en los Estados Unidos, costaría solo 10.000 dólares en Tailandia. En la tabla a continuación puede ver más comparaciones de costos.  

Cirugías mayores: costos comparativos en Asia y en el Sudeste Asiático
Procedimiento Costo en EE. UU. India Tailandia Singapur Malasia
Bypasscardíaco $130.000+ $10.000 $11.000 $18.500 $9.000
Sustitución de válvula cardíaca $160.000 $9.000 $10.000 $12.500 $9.000
Angioplastia $57.000 $11.000 $13.000 $13.000 $11.000
Sustitución de cadera $43.000 $9.000 $12.000 $12.000 $10.000
Histerectomía $20.000 $3.000 $4.500 $6.000 $3.000
Sustitución de rodilla $40.000 $8.500 $10.000 $13.000 $8.000
Fusión vertebral         $62.000 $5.500 $7.000 $9.000 $6.000
Patients Beyond Borders: Everybody’s Guide to Affordable, World-Class Medical Tourism.Pacientes sin fronteras: Una guía para que todos puedan acceder al turismo médico de primera clase), © Josef Woodman, Healthy Travel Media, 2007.Uso autorizado

En los medios de comunicación, abundan los relatos recientes con testimonios favorables de turistas médicos satisfechos. Sin embargo, no todo es perfecto en el exterior. En febrero del 2006, un joven estadounidense que viajaba por Tailandia murió luego de recibir un tratamiento para su pierna herida, en el Bumrungrad International Hospital, uno de los centros más prestigiosos de la industria del turismo médico. Aún se está investigando el caso.

En países como Tailandia, los juicios por mala praxis son extremadamente raros y no existen las indemnizaciones multimillonarias. Autoridades como el presidente del Consejo de Investigación, Evaluación de Calidad y Tecnología de la Academia Estadounidense de Cirujanos Ortopédicos® y de la Asociación Estadounidense de Cirujanos Ortopédicos® y el presidente de la Sociedad Estadounidense de Cirujanos Plásticos, advierten que los futuros pacientes podrían estar arriesgando sus vidas si eligieran viajar al exterior para someterse a procedimientos quirúrgicos.

Las preocupaciones que expresaron las autoridades médicas incluyen:

Jeff Cain, médico y miembro del Comité Médico Asesor de la Amputee Coalition, efectúa una evaluación simple del turismo médico: “Caveat emptor: ‘que el comprador sea precavido’. Cuando se viaja al exterior y se está fuera del sistema de salud de los Estados Unidos, es importante que se evalúe la calidad y no solo el costo. Si bien muchas operaciones de turismo médico y quirúrgico extranjeras pueden brindar excelente asistencia, no cuentan con los procedimientos de acreditación y certificación que poseen los hospitales y médicos del sistema estadounidense, en los cuales confían los pacientes”.

Es cierto que las personas que consideran viajar al exterior para obtener un tratamiento médico deben ser precavidas y comprobar si los hospitales y los médicos que eligen están cualificados y son competentes; sin embargo, esto es igualmente cierto dentro de los Estados Unidos. Además, existen recursos que pueden asistir a los posibles viajeros a identificar qué tipo de atención médica es confiable en los países extranjeros.

Suitcase that looks like a globe with a red cross on itLa Comisión Mixta acredita a hospitales y a médicos en los Estados Unidos. Su división internacional, la Comisión Mixta Internacional (JCI, por sus siglas en inglés), acredita a hospitales y a médicos en el exterior. Los hospitales que poseen la acreditación de la JCI deben cumplir con los requisitos establecidos respecto de la salud y la calidad de la atención que brindan, deben evaluar continuamente la calidad de la organización y la seguridad de los pacientes, y deben cumplir con los Objetivos Internacionales de Seguridad del Paciente (International Patient Safety Goals), que hacen hincapié en impedir que los errores humanos inevitables que comete el personal del hospital afecten a los pacientes.

La JCI ha acreditado a más de 100 instituciones y programas en el exterior. Cualquier persona que esté pensando en viajar al exterior para obtener atención médica debería consultar la lista de los hospitales acreditados por la JCI en www.jointcommissioninternational.com/23218/iortiz.

Aprovechando la floreciente industria del turismo médico, han comenzado a surgir las agencias de viajes de turismo médico. Josef Woodman, presidente de The Healthy Travel Company y autor del libro acerca del fenómeno del turismo médico, Patients Beyond Borders (Pacientes sin fronteras), comenta que no existen verdaderos impedimentos o desventajas respecto de viajar al exterior para recibir atención médica, siempre y cuando:

“La causa por la cual casi todos los ‘procedimientos fracasan’ puede ser que los pacientes no concurrieron al hospital adecuado o que no siguieron las indicaciones del médico en el período posterior al procedimiento”, comenta Woodman.

En cuanto a los motivos para viajar al exterior para recibir atención médica, Woodman es claro: “La principal ventaja es el rendimiento del costo”, explica. “Los pacientes que viajan a los mejores hospitales y clínicas internacionales reciben igual o mejor atención con descuentos de entre el 30 y el 80 por ciento. Esta es la principal razón por la cual los pacientes estadounidenses viajan al exterior para recibir atención médica”.

Rudy Rupak, presidente y cofundador de Planet Hospital, Inc., otra agencia de viajes médica, aclara que su agencia pone a la salud del paciente por sobre otros intereses, incluso si eso significa perder un posible cliente. “Tuvimos una clienta que quería someterse a una amputación, pero sin obtener una prótesis. Nos negamos a aceptar a esta clienta, porque sentimos que ésta no era la mejor opción para su salud”.

Sin embargo, en general, Rupak promociona incondicionalmente el concepto de turismo médico y enumera otros motivos por los cuales los ciudadanos estadounidenses podrían viajar al exterior para recibir tratamiento. “El turismo médico no se trata solo de cirugías que sí pueden pagarse, sino también de cirugías innovadoras. Planet Hospital cuenta con una red de cirujanos europeos y asiáticos que están trabajando con las últimas tecnologías de sustitución de prótesis, con las que todavía no se cuenta en los Estados Unidos o que solo están disponibles por medio de ensayos clínicos a los cuales no es sencillo acceder”. 

Para Cornelia Sachs, el costo que se ahorra es importante. “Nunca adquiero una pierna nueva; siempre son reparaciones”, cuenta Sachs. “Por alrededor de 200 euros (alrededor de 270 dólares estadounidenses), revisan mi rodilla mientras espero. En los Estados Unidos, si puedo, debo enviar la rodilla a un lugar donde la revisan, la recibo en dos o tres semanas y cuesta aproximadamente 700 dólares”.

Además, existen otros factores que hacen que Suiza sea un lugar más atractivo para la asistencia protésica. “No me presionan para que pruebe el último y costoso aparato”, señala Sachs. “Lo importante allí es que me vaya caminando de manera segura con tecnología que funcione. Todavía conservo un encaje de madera y lo adoro”. Comenta que ha probado encajes de plástico duros y suaves, pero que prefiere los de madera, que ya no puede conseguir en los Estados Unidos. Además, prefiere obtener una prótesis estética realista, sin alborotarse por la última tecnología de moda.

A fin de cuentas, Suiza es la mejor elección para su situación. “Siempre vuelvo a Suiza por mi pierna, incluso luego de varios intentos por encontrar una atención razonable aquí”, explica. “De hecho, creo que voy a volver en octubre”.

Nota: las opiniones expresadas en este artículo no representan necesariamente la opinión de los CDC (Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades).

Actualizado en: 07/27/2011
Regreso al inicio